Los metales dentro de tu iPhone son más preciosos de lo que pensabas: he aquí por qué

Esta historia es parte de Eligiendo la tierrauna serie que relata el impacto del cambio climático y explora lo que se está haciendo al respecto.

Si está leyendo este artículo en un teléfono (o una tableta o computadora portátil), entre sus manos está agarrando piezas importantes de la corteza terrestre, que se han extraído de las minas de todo el mundo.

El iPhone, por ejemplo, contiene aproximadamente 30 elementos químicos, que abarcan metales conocidos como aluminio, cobre, litio, plata y, sí, incluso oro. Pero eso es solo el comienzo. También hay una variedad de metales oscuros conocidos como elementos de tierras raras, apreciados por su amplia tecnología y aplicaciones de energía renovable, escondidos dentro de su iPhone.

Muchas personas en todo el mundo usan elementos de tierras raras, o REE, todos los días, sin siquiera saberlo, ya que están ocultos en los dispositivos electrónicos personales comunes. Si usa un iPhone, un REE llamado lantano ayuda a garantizar que la pantalla tenga un toque de color vivo, mientras que el neodimio y el disprosio se acreditan para ayudar a que el dispositivo vibre, entre otros usos. En los automóviles eléctricos, los imanes, que se utilizan para impulsar el vehículo, dependen en gran medida de tierras raras como el neodimio.

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Mark Hobbs/CNET

Pero los expertos advierten que los metales críticos necesarios para fabricar sus teléfonos inteligentes, entre otros productos electrónicos, corren el riesgo de escasear a medida que el mundo transita hacia una economía más ecológica. Un déficit de estos metales irremplazables, que son una pieza clave del rompecabezas para acelerar el cambio verde, podría descarrilar objetivos climáticos de evitar que las temperaturas globales aumenten 1,5 grados centígrados por encima de los niveles preindustriales para 2100un punto de inflexión crítico para el daño que el calentamiento global está causando en nuestro planeta.

Los investigadores han hecho sonar la alarma sobre los teléfonos inteligentes por contribuir al agotamiento de los elementos, a pesar de que se encuentran en una amplia gama de productos electrónicos.

“Nos enfocamos en el teléfono inteligente porque casi todos tienen uno y crean problemas importantes que conducen al desperdicio y al agotamiento de elementos”. dijo David Cole-Hamilton, vicepresidente de EuChemS y profesor emérito de química en la Universidad de St. Andrews.


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Una declaración de la Sociedad Química Europea de 2022 dijo que el uso insostenible de siete elementos en los teléfonos inteligentes (carbono, itrio, galio, arsénico, plata, indio y tantalio) supondrá una grave amenaza de agotamiento en los próximos 100 años.

“Es asombroso que todo en el mundo esté hecho de solo 90 bloques de construcción, los 90 elementos químicos naturales”, dijo Cole-Hamilton en una declaración anterior.

El alto costo de carbono de la producción de teléfonos

A pesar del suministro insostenible de materias primas, se venden muchos iPhone todos los días, y el encanto del producto icónico de Apple no disminuye de ninguna manera. El iPhone acaba de tener el trimestre de septiembre más exitoso de su historia, generando $42,600 millones en ingresos, o casi la mitad de los ingresos trimestrales generales de Apple de $90,100 millones.

Esas sólidas ventas se produjeron a pesar de cada una de las líneas telefónicas recientes de Apple, el iPhone 14 y iPhone 13, recibiendo actualizaciones técnicas mínimas. Según el editor gerente de CNET, Patrick Holland, el iPhone 14 representa “una de las actualizaciones más mínimas año tras año en la historia de Apple”. Sin embargo, esas cifras de ventas también podrían haber sido impulsadas por personas que simplemente actualizaron modelos más antiguos.

Cualquiera que sea la razón, los ambientalistas cuestionan la necesidad de actualizar los teléfonos inteligentes cada año dado el costo ambiental, que incluye la extracción contaminante de materias primas vulnerables, así como las emisiones de carbono asociadas liberadas a la atmósfera.

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Mucho antes de que los iPhones salgan de las líneas de ensamblaje en Zhengzhou, se extraen minerales de la tierra de todo el mundo, el primer paso en la vida de un iPhone. Esta es la única mina de minerales de tierras raras de EE. UU. Está ubicado en Mountain Pass, California, y fue administrado por Molycorp antes de declararse en bancarrota en 2015.

Jay Greene/CNET

Un teléfono inteligente típico genera la mayoría de sus emisiones de carbono al comienzo de su ciclo de vida: la etapa de fabricación. Tome el iPhone 14 Pro, por ejemplo. Apple dice que emite de 65 a 116 kilogramos de dióxido de carbono a la atmósfera durante el ciclo de vida del iPhone producido. De eso, el 81% o 53 a 94 kg de dióxido de carbono se emite durante el proceso de producción, que según Apple incluye la extracción, producción y transporte de materias primas, así como la fabricación, transporte y montaje de todas las piezas y el embalaje del producto.

Esto significa que el proceso de fabricación es la fase más intensiva en carbono del ciclo de vida del iPhone, eclipsando el dióxido de carbono emitido en las fases restantes: uso, transporte y fin de vida, aunque su impacto ambiental sigue siendo significativo.

Esto no es exclusivo del iPhone. El teléfono insignia Pixel 7 de Google produce aproximadamente el 84% de las emisiones de carbono por teléfono en la etapa de fabricación de su ciclo de vida. Como señala el grupo de defensa del medio ambiente Greenpeace, “varios análisis de la vida encuentran que la fabricación de dispositivos es, con mucho, la fase más intensiva en carbono de los teléfonos inteligentes”.

“Debido a que la fabricación representa casi toda la huella de carbono de un teléfono inteligente, el factor más importante que podría reducir la huella de carbono de un teléfono inteligente es extender su vida útil esperada”, escribió Deloitte en un informe de 2021.

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La huella de carbono estimada del iPhone 14 Pro durante todo su ciclo de vida.

Apple/Captura de pantalla de Sareena Dayaram

Minerales de tierras raras: técnicamente abundantes, efectivamente raros

Con nombres como disprosio, neodimio y praseodimio, los elementos de tierras raras no son exactamente nombres familiares. Pero los productos en los que se usan, incluidos los iPhone y los autos Tesla, ciertamente lo son.

En los teléfonos inteligentes, los REE tienden a comprender solo una fracción de la masa del dispositivo, pero la minería de tierras raras es un negocio global masivo y lucrativo. Eso se debe en parte a la ubicuidad global de los dispositivos de alta tecnología como los teléfonos inteligentes, que requieren las propiedades conductoras y magnéticas de los minerales para ayudarlos a funcionar a la vanguardia. Statista estima que la cantidad de suscripciones de teléfonos inteligentes en todo el mundo ha superado los 6 mil millones, y se prevé que ese número aumente en varios cientos de millones en los próximos años.

Un imán permanente de neodimio-hierro-boro (Nd2Fe14B).

Quizás el uso más importante del neodimio, un metal de tierras raras, es una aleación con hierro que se utiliza para fabricar imanes permanentes muy potentes. Esto hace posible miniaturizar muchos dispositivos electrónicos, incluidos teléfonos móviles, micrófonos, altavoces e instrumentos musicales electrónicos. También se utiliza en vehículos eléctricos y aerogeneradores.

Laboratorio Ames

Si bien los REE son fundamentales para la supervivencia de los fabricantes de teléfonos inteligentes, la importancia de estos minerales se extiende mucho más allá de las fronteras de los centros tecnológicos como San Francisco, Corea del Sur y China continental.

Según un informe de 2021 de la Agencia Internacional de Energía, el mundo será incapaz de combatir la crisis climática a menos que haya un aumento drástico en el suministro de tierras raras, así como de otros llamados “metales verdes” (como litio, cobre, y cobalto). Estos metales, que se utilizan en los teléfonos inteligentes y otros productos electrónicos de consumo, son vitales para las tecnologías que se espera que desempeñen un papel clave en la lucha contra la crisis climática, como los vehículos eléctricos, las turbinas eólicas y otros elementos necesarios para una transición hacia la energía limpia. La demanda de estos elementos está surgiendo a medida que los países de todo el mundo hacen la transición a la energía verde para ayudar a alcanzar los objetivos climáticos, dice el informe.

“El litio y las tierras raras pronto serán más importantes que el petróleo y el gas”, escribió Thierry Breton, comisionado europeo para el mercado interno, en una publicación de septiembre en LinkedIn.

Los REE son naturalmente más abundantes de lo que sugiere su nombre, pero extraer, procesar y refinar los metales en una forma utilizable plantea una variedad de problemas ambientales. China, que produce la gran mayoría del suministro de REE del mundo, ha sufrido consecuencias ambientales alarmantes, incluida la contaminación tóxica del agua y el suelo.

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Versiones en polvo de minerales de tierras raras como el neodimio y el europio. Tomó mucho trabajo y procesamiento llegar a este estado de polvo.

Jay Greene/CNET

A pesar de esta variedad de problemas, la mayoría de los materiales utilizados para fabricar teléfonos inteligentes no se reciclan al final de la vida útil de un teléfono inteligente, incluso con programas de intercambio creados por compañías como Apple. Mediante el reciclaje de desechos electrónicos, los metales verdes utilizados en productos electrónicos de consumo, como los teléfonos, se pueden recuperar una vez que los productos llegan al final de su vida útil, dicen los expertos.

“Proponemos que las personas mantengan sus teléfonos por más tiempo (reducir la demanda), reparar sus teléfonos si algo se rompe (reparar), darle el teléfono a otra persona si tiene que comprar uno nuevo (reutilizar) y luego entregarlo a una empresa. que hace un reciclaje ético una vez que ya no se pueden usar más (reciclar)”, dijo Cole-Hamilton.

“De esta manera, podemos tener una economía circular de teléfonos”.

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