Opinión: la compra de Freedom Mobile de Quebecor no sería una victoria segura para la competencia

Un hombre ingresa a una tienda Freedom Mobile en Toronto el 24 de noviembre de 2016.Nathan Denette/La prensa canadiense

El Tribunal de Competencia de Canadá no garantizó exactamente a los clientes inalámbricos en el oeste de Canadá y Ontario que verían precios más bajos si QBR-BT de Quebecor Inc. propuso la compra de Freedom Mobile por $ 2.850 millones y recibe la aprobación final del Ministro de Industria, François-Philippe Champagne.

Todo lo que el tribunal dijo en su decisión del 29 de diciembre que rechazó la solicitud de la Oficina de Competencia de bloquear la adquisición de Shaw Communications Inc. SJR-BT por parte de Rogers Communications Inc. por $ 20 mil millones fue que la venta, bajo ese mismo acuerdo, de Shaw’s Freedom Unit a la subsidiaria Videotron de Quebecor “no era probable que resultara en un aumento materialmente mayor”. [wireless] precios, en relación con los que probablemente prevalecerían en ausencia del acuerdo”.

Para los clientes inalámbricos canadienses que sufren desde hace mucho tiempo, eso no es motivo de entusiasmo.

El panel del tribunal de tres personas ofreció alguna esperanza de que, debido a que la entrada de Videotron en el mercado inalámbrico en Quebec fue seguida por una caída en las tarifas de telefonía celular en esa provincia, el mismo resultado ocurriría en el resto de Canadá.

Como señaló el tribunal, el Sr. Champagne dijo en octubre que su aprobación de la venta de Freedom dependía en parte de su expectativa de que Videotron ofrecería precios inalámbricos fuera de Quebec comparables con los que ofrece en su provincia de origen. Esas tasas, agregó, “son hoy en día en promedio un 20 por ciento más bajas que en el resto de Canadá”.

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Sin embargo, al pedirle a la Corte Federal de Apelaciones que revoque la decisión de la corte, la Oficina de Competencia dijo que el panel “se basó en un compromiso de fijación de precios hecho por Videotron en respuesta a los comentarios hechos por [Mr. Champagne]a pesar de que reconoció que los compromisos de precios probablemente no eran legalmente exigibles”.

También vale la pena señalar que las tarifas inalámbricas en Quebec siguen siendo mucho más altas que las que pagan los consumidores en la mayoría de los demás países desarrollados. Por lo tanto, la entrada de Videotron en los mercados del oeste de Canadá y Ontario podría no ser una gran victoria para la competencia, después de todo. Al igual que Bell, Rogers y Telus, Quebecor es un operador heredado “basado en instalaciones” con enormes costos irrecuperables en su infraestructura existente y un interés creado en mantener a raya a los posibles nuevos participantes.

Globalive Inc., que ofreció alrededor de $ 900 millones más por Freedom de lo que Videotron terminó aceptando pagar bajo un proceso de venta que se describe mejor como opaco, ha argumentado que Canadá necesita un proveedor inalámbrico de “juego puro” para impulsar una competencia e innovación significativas. Pero si el acuerdo de Freedom ilustra algo, es que los operadores heredados parecen decididos a evitar que eso suceda.

Es más, el tribunal no se molestó en investigar por qué Videotron ha podido ofrecer tarifas algo más bajas en Quebec, donde Quebecor es el actor dominante en los medios de comunicación en francés de la provincia y se beneficia de una imagen pública excepcionalmente favorable como una historia de éxito local. Su capacidad para realizar promociones cruzadas de sus ofertas inalámbricas, de cable e Internet en paquetes en múltiples plataformas de medios lo convierte en un gigante en el hogar.

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Videotron no tiene tal ventaja fuera de Quebec. No está claro que los clientes inalámbricos de otros lugares se inscriban para llenar los bolsillos del accionista mayoritario de Quebecor, Pierre Karl Péladeau, dada su vida anterior como líder del separatista Parti Québécois.

Dejando a un lado la política, el tribunal dijo que Quebecor podría garantizar la competencia en el mercado inalámbrico fuera de Quebec, donde la empresa no posee su propia infraestructura, en base a los “acuerdos muy favorables” en virtud de los cuales Rogers proporcionaría acceso a la infraestructura de red de Videotron. Según estos acuerdos, Videotron pagaría tarifas más bajas para usar la red de Rogers que las tarifas mayoristas establecidas por la Comisión Canadiense de Radio, Televisión y Telecomunicaciones.

Los proveedores de servicios de Internet (ISP) independientes han argumentado que las tarifas mayoristas de la CRTC son demasiado altas para que puedan competir de manera efectiva. Naturalmente, están molestos porque Rogers ofrece un trato atractivo a Videotron que podría llevarlos a la quiebra por completo. Para ellos, el acuerdo huele a comportamiento anticompetitivo. Un desafío legal por parte de los ISP independientes no solo es posible; es lo mas probable

En su presentación ante el tribunal de apelaciones, la Oficina de Competencia también expresó su preocupación sobre la naturaleza del acuerdo operativo de la red entre Videotron y Rogers, diciendo que “dependería de la cooperación continua de las partes competidoras y requeriría un control significativo para garantizar el cumplimiento”. También señaló que “Videotron y Rogers están actualmente en litigio con respecto a un acuerdo operativo de red similar de 20 años” en Quebec y el área de Ottawa. De hecho, Videotron demandó a Rogers en 2021 por 850 millones de dólares. Esa suma, dicho sea de paso, se acerca a la diferencia entre lo que Videotron acordó pagar por Freedom y la cantidad que Globalive ofreció por el proveedor inalámbrico.

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El Sr. Champagne ha dicho que no decidirá sobre la venta de Freedom a Videotron antes de que el Tribunal Federal de Apelaciones se pronuncie sobre el caso. De hecho, si el tribunal de apelaciones se pone del lado de la Oficina de Competencia, todo el trato podría simplemente desmoronarse.

Mientras tanto, el comité de industria de la Cámara de los Comunes podría celebrar nuevas audiencias sobre el acuerdo Rogers-Shaw. Los parlamentarios del oeste de Canadá saben que el acuerdo es impopular entre sus electores. Y a diferencia de la corte, son escépticos sobre las promesas de Videotron.

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